阿里自动驾驶业务正在更加“接地气”

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所属分类:汽车

每经记者 陈婷  赵雯琪    

走出实验室后,阿里自动驾驶业务正在更加“接地气”。

5月15日,有消息称,达摩院自动驾驶团队全部并入菜鸟集团。

达摩院方面向《每日经济新闻》记者确认:因业务调整,达摩院自动驾驶业务转入菜鸟集团,部分人员转入菜鸟,同时将有其他部分人员进入阿里其他业务。针对今日网传的“阿里达摩院自动驾驶业务裁员70%”一事,阿里相关人士回应媒体称,消息不实。

记者回顾发现,早在2020年9月17日云栖大会上,阿里巴巴发布了第一款物流无人车“小蛮驴”,在随后数年内,小蛮驴逐渐上岗,驶入了高校、社区,甚至参与备战了双11。2021年,面向公开道路的无人卡车“大蛮驴”也已启动研发。

2022年5月26日晚间,阿里巴巴集团发布2022财年Q4(2022年1月1日至3月31日)财报,首次披露阿里无人车小蛮驴的配送单量。截至2022年3月31日,小蛮驴配送物流订单超过1000万,刷新国内末端无人配送纪录。

随着这一次业务调整,小蛮驴和大蛮驴便将转入菜鸟集团。这或许意味着,阿里巴巴的自动驾驶布局进入了新阶段。此外,正值阿里巴巴官宣组织架构大变革后不久,达摩院自动驾驶团队全部并入菜鸟集团又意味着什么?

深度科技研究院院长张孝荣向《每日经济新闻》记者表示,阿里巴巴近期做了重大战略分拆决策,自动驾驶业务做了调整,从财务角度来看也有好处,减少了阿里集团的成本负担,增强了菜鸟的技术含量,“据说菜鸟正在筹备IPO,自动驾驶业务的加入对菜鸟未来上市估值会有提升作用。”

从前沿研究走向具体业务的落地,阿里自动驾驶的业务调整也反映出当下自动驾驶赛道面临的共同困境:去年以来,自动驾驶频频遇冷,公开数据显示,2022年该领域融资规模仅超过200亿元,比2021年的932亿元缩水近80%。

自动驾驶如何从“烧钱”阶段走向“生金”时代,并实现商业化盈利和细分场景落地,也是包括阿里自动驾驶业务在内的所有玩家要回答的共同问题。

小蛮驴:逐渐走向“实战”

据达摩院官网介绍,旗下自动驾驶实验室致力于研究机器学习、软硬件一体化设计、感知/决策规划/定位等自动驾驶核心技术,实现其产品化、规模化、商业化,以技术发展推动产业变革。研究方向包括环境感知、高精定位、决策规划等,而其产品及应用,便是智能物流机器人——小蛮驴。

阿里自动驾驶业务正在更加“接地气”

达摩院的自动驾驶业务的发展历程,是“小蛮驴”从研发逐渐走向实战的成长之路。

2020年9月17日云栖大会,阿里巴巴发布第一款物流无人车“小蛮驴”。小蛮驴无人车集成了达摩院最前沿的人工智能和自动驾驶技术,具有类人认知智能,大脑应急反应速度达到人类7倍。阿里巴巴注册成立了小蛮驴智能科技有限公司,推进无人车的研发和量产落地。

“物流配送需求正在极速爆发,预计在不久的将来,中国每天将产生10亿个配送订单。”当时,阿里巴巴达摩院院长张建锋在发布现场表示,末端物流是整个物流体系中成本最高、效率最低的环节,物流无人车是阿里提供的解决方案。未来,小蛮驴无人车将率先在菜鸟驿站大规模投用。

据悉,小蛮驴的性能源于阿里巴巴达摩院的人工智能和自动驾驶技术。

“出生”没多久,小蛮驴就“上岗营业”了。2020年10月30日,由小蛮驴领衔的22个物流无人车进入浙江大学紫金港校区,整装备战双11。这年天猫双11,阿里在浙大打造了全球首个纯无人车送货点位,由无人车承担浙大菜鸟驿站5万多件包裹的送货上门服务。

2021年,达摩院和菜鸟公布了关于自动驾驶的最新消息。在2021全球智慧物流峰会上,阿里巴巴首席技术官兼菜鸟首席技术官程立宣布,未来一年,菜鸟将投入1000辆物流无人车“小蛮驴”进入校园和社区,未来阿里将在自动驾驶领域持续投入提升客户体验。

截至当时,小蛮驴已经成功在15家高校运营,服务了30万师生,单台每天最多可以配送500个包裹。

程立当时还表示,阿里巴巴达摩院和菜鸟已启动了公开道路无人物流卡车的定义与研究。据悉,小蛮驴的技术和运营能力是大蛮驴研发的基础,大小蛮驴共享同一技术框架,达摩院自研的自动驾驶机器学习平台AutoDrive、云上智能仿真测试平台、嵌入式计算单元以及深度定制传感器技术,都顺滑“平移”到了无人卡车的技术栈。

到了2021年9月27日,阿里巴巴达摩院自动驾驶实验室宣布,达摩院自研的L4级自动驾驶产品、末端物流无人车“小蛮驴”已落地全国22个省份,累计配送订单超100万,为20多万人送过快递。

据了解,不同于从L2到L4的纵向技术迭代路线,阿里自动驾驶走的是L4级横向场景拓展路线,自始至终定位L4级技术,从垂直领域起步,在非载人驾驶场景下完成技术累积,逐步切换到无人卡车、乘用车、移动无人车等泛化场景。

同是2021年9月消息,基于小蛮驴的技术底盘,达摩院正在开发多种自动驾驶产品,比如具备自主移动能力的电力巡检无人车。首批量产的巡检无人车,以服务无人车的成本实现了工业无人车的性能,即将批量进入电力系统,取代人工开展电力巡检工作。

自此之后,小蛮驴更多传出的是与配送单量相关的消息。

在张孝荣看来,近几年来,阿里巴巴集团经营策略趋向保守谨慎,创业激情减少而守成意愿增强。“公司日益重视解决短期业绩压力,忙于内部精细化运营管理,在一定程度上降低了前沿性技术专注和投入,也淡化了对技术探索在长期战略目标规划的重要程度。”张孝荣说。

商业化落地迫在眉睫

自动驾驶亟需“生钱”

调整落地,阿里自动驾驶业务不再是过去以科技探索为主的达摩院项目,而是从属于菜鸟集团的技术团队。这意味着,阿里自动驾驶业务今后的工作都将围绕菜鸟的实际落地需求展开。

实际上,从实验室走向实战,或许也是阿里自动驾驶业务不得不做的选择。

据阿里最新发布的2023财年第三季度(自然年2022年第四季度)财报显示,创新业务及其他:包括如天猫精灵及达摩院等业务,收入为8.23亿元,同比下滑20%;经调整EBITA为亏损12.35亿元,去年同期为亏损16.09亿元。

从整个行业来看,今年以来,自动驾驶赛道遇冷,大部分头部企业都在寻找商业化以及加速盈利的可能性。加速商业化落地,也成为阿里自动驾驶当下的必然选择。

据界面新闻消息,并入菜鸟之后的团队将主要维持小蛮驴业务的运营,且不会做太大扩张。这也就意味着,相比自动驾驶卡车业务(大蛮驴),阿里将自动驾驶商业化落地和生钱的期望放在了技术更成熟、商业化前景更明朗的末端配送赛道。

阿里自动驾驶业务正在更加“接地气”

2021年10月29日,“小蛮驴”自动驾驶配送车在西安明德理工学院内忙着送货。

图片来源:IC photo-1334541236294778961

一方面,自动驾驶卡车业务更重,且投入更多,大部分企业仍面临盈利危机。从自动驾驶卡车第一股图森未来的境遇来看,图森未来最后一次财报更新时间点还停留在去年10月底发布的三季度报。财务数据显示,图森未来三季度净亏损1.13亿美元,2021年同期为1.15亿美元。今年5月11日,图森未来收到退市通知,进入停牌倒计时。此外,公开消息称,Alphabet旗下的自动驾驶公Waymo正计划终止其无人卡车项目Waymo Via,公司发言人表示,Waymo正在略微撤回其自动驾驶卡车的部署,并不会彻底关闭。

相比之下,无人配送无论是研发投入、应用场景,还是与菜鸟的业务的契合度上面,都更适合商业化落地和大规模应用。

据麦肯锡预测,未来十年,80%的包裹交付都将采取自动配送,预计到2025年,我国低速自动驾驶汽车年销量将达到19万辆,其中物流配送领域将达到8万辆,市场规模达到百亿元。而据新战略低速无人驾驶产业研究所预测,到2025年,中国低速无人驾驶产业规模有望突破500亿元。而在此前,京东物流发布的ESG报告显示,京东物流已在全国30座城市投入超700台无人车。2022年双十一当天,智能快递车配送单量同比大增300%。

也有专家认为,以无人机配送为代表的新科技,其价值正是对零售效率的提升,并将直接为实体经济带来新的增长空间,“零售企业发展无人机配送等新服务,势必与其现有业务形成合力,这不仅能够带来服务体验方面的提升,还能够积累更多维度的经验和思考,指导既有业务的进一步迭代,为用户带来更多优质的产品与服务。”

封面图片来源:ICphoto